Randonnée céleste

Le 10 septembre 2022

Pour ce deuxième hiver passé ensemble dans les étoiles, je vous propose une randonnée spéciale, dans le ciel du premier de l’an ! Au moment où sonneront les 12 coups, vous pourrez lever votre verre et vos yeux pour saluer, plein sud, le Grand Chien et THE étoile la plus brillante du ciel : Sirius.

Pour retrouver la constellation, le plus simple est de repartir d’Orion et de prolonger sa ceinture vers la gauche. Juste en dessous de cette ligne vous trouverez facilement Sirius. Composer le Grand Chien sera aisé puisque la constellation comprend plusieurs autres étoiles notables, et qui ont de ce fait conservé leurs noms propres, venus de l’arabe.

Si la constellation a été repérée comme telle depuis bien longtemps, elle représentait déjà chez les Grecs un des chiens d’Orion, c’est bien souvent Sirius qui lui a volé la vedette. Alors que ses compagnes ont été diluées dans d’autres astérismes* à travers le temps et les cultures, Sirius a très souvent été assimilée à un canidé : un chien, un coyote, ou encore le ‘loup céleste’ en Chine. *astérisme : groupe d’étoiles voisines sur la sphère céleste, dessinant une figure remarquable.

Lorsqu’elle se levait avec le Soleil (on parle du lever héliaque de Sirius), elle annonçait aux peuples de l’Égypte ancienne les crues du Nil. Son nom actuel vient d’un mot grec signifiant ‘forte chaleur’ et les Romains l’appelaient canicula (‘la petite chienne’ qui a donné le mot canicule) car ces peuples croyaient que son éclat s’ajoutant à celui du soleil provoquait de fortes températures. 

En astrologie elle fait partie des ‘étoiles fixes’, ces quelques dizaines d’astres qui marquent les destinées humaines…

Enfin, si elle est si brillante, c’est qu’elle est une de nos plus proche voisine : 8,6 années-lumière. Elle n’est intrinsèquement ‘que’ 25 fois plus brillante que le soleil et dégage une lumière blanche teintée de bleu. 

Et si vous avez un peu tardé à sortir jeter un œil aux étoiles le soir du réveillon, le Grand Chien sera encore visible une bonne partie de la nuit, puis durant tout l’hiver, atteignant de plus en plus tôt son zénith.

Carte du ciel du 1er de l’an à minuit

Voici une carte du ciel du 1er de l’an à minuit. Elle reprend donc celle de votre Strada en
« dézoomant ». N’hésitez pas à visiter ce site et à vous imprimer des cartes, ou mieux à vous fabriquer un petit cherche-étoiles. C’est toujours mieux d’avoir une carte papier que de lever son smartphone au-dessus de sa tête : comme ça, on se souvient !

Le nom des étoiles

Si le nom de Sirius dérive du grec ancien (puisque cette civilisation a largement contribué a formaliser « notre » ciel – après l’avoir hérité des Égyptiens qui eux-mêmes etc…), vous aurez peut-être remarqué que les noms des autres étoiles du Grand Chien ont une sonorité toute différente. C’est qu’à la suite de l’effondrement de l’empire romain, c’est le monde arabe et perse qui a repris et largement complété le savoir astronomique transmis par les Grecs. C’est pourquoi beaucoup d’étoiles portent des noms dérivant de l’arabe ou du perse.

Mirzam par exemple dérive d’un mot arabe signifiant « le héraut » ou le messager, sûrement du fait qu’elle se lève juste avant Sirius et semble ainsi l’annoncer.
Adhara dériverait d’une expression arabe signifiant « la première vierge » (alors que ses voisines seraient les autres vierges, moins brillantes), ce qui marque sûrement leur regroupement dans un autre astérisme que le Grand Chien (qui a souvent été réduit à la seule Sirius tant elle brille) selon certains astronomes / certaines traditions.

CALENDRIER DES OBSERVATIONS, hiver 2022-2023 :

Mercure et Vénus seront visibles ensemble de fin décembre jusqu’à tout début Janvier au coucher du soleil. Si Mercure disparaîtra rapidement pour réapparaître un instant à l’aurore fin Janvier, Venus sera couchera de plus en plus tard et sera bien visible en début de nuit à partir de fin Janvier.
Mars, qui passe à l’opposition début décembre (c’est-à-dire qu’elle se trouve à l’exact opposé du Soleil par rapport à la Terre) sera facilement observable. Elle est d’ailleurs (presque) au milieu de la carte du ciel du 1er de l’an ! Elle se couchera quelques heures avant le jour de Janvier à Mars et sera donc bien visible. Jupiter restera visible une bonne partie de la nuit en Décembre mais se couchera de plus en plus tôt jusqu’à ne plus apparaître qu’au crépuscule mi-Mars. Pas d’inquiétude, elle reviendra fin Juin par l’autre bout de la nuit.
Saturne devancera Jupiter et commencera à se cacher dans le crépuscule dès fin-Janvier.

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